不分階級 各司其職 小小蟻族 築命運共同體

文章日期:2021年08月21日

【明報專訊】講到螞蟻,你會想起什麼?是伊索寓言故事「螞蟻和蟋蟀」中那勤奮的螞蟻們?家中煩人的不速之客?還是讓人口水直流的川菜「螞蟻上樹」?這種小昆蟲有很多不同的象徵意義,如勤奮、團結、微小等。但原來牠們的真實力量並不微小,蟻后可以自行決定生男生女,工蟻全部都是「女生」,所以別小覷螞蟻呢!

香港戶外生態教育協會高級教育及研究主任張順智指出,螞蟻屬於膜翅目(Hymenoptera)的蟻科(Formicidae)昆蟲。牠們種類繁多,已被記錄和分類的,粗略估計全球有超過15,000種螞蟻,另外還有約10,000至15,000種有待被描述及分類;據香港大學2019年發表的研究結果,本地螞蟻已知品種有187種。除了極端寒冷之地如南極、冰島、格陵蘭,螞蟻基本上無處不在,在枯葉堆、在地底、在樹上也有牠們的身影。

極寒之地以外無處不在

跟蜜蜂(bee)和黃蜂(wasp)一樣,螞蟻都是一種真社會性昆蟲。什麼是「真社會性」?張順智解釋:「簡單來說,真社會性是指一個群體內有高度分工,群落中的個體互相合作,彼此依賴對方生活,脫離群落的個體難以長時間生存。」是否屬於真社會性,大致可以從3個特點判斷:有繁殖分工、一個群體內有兩個以上世代,以及牠們會合作,共同照顧群落中的未成年個體。

螞蟻群體中,不同個體負責不同的工作,不同品種的分工或有些微差異,但就一般來說,螞蟻群落當中會包括蟻后、雄蟻、工蟻。一個群落會有一隻或多隻蟻后,主要負責生育,體型一般是整個螞蟻群落中最大的,整個群體都會是蟻后的後代;雄蟻與蟻后一樣,在群落的主要工作就是繁殖,成蟲後牠們便會飛到地面,與其他同樣具繁殖能力的雌性成蟲,即所謂的「處女蟻后」交配。

張順智補充,雄蟻的生命大多十分短暫,因為牠們出生的意義只在於交配、傳遞遺傳物質,經過交配便完成使命,靜待死亡。至於雌蟻,牠們交配後便會尋找適合的「落腳點」,初步建立蟻巢並開始產卵。有趣的地方是,蟻后原來可以自行決定「生男定生女」,牠們一般會根據群落的需求,自己決定產下多少受精或未受精的卵子,受精的卵子將會孵化出雌蟻,未受精的則會孵出雄蟻。

生男定生女 蟻后話事

工蟻同樣都是雌性,但基本上並不具備生育能力,一切雜活、累活全都由牠們負責,比如照顧蟻后和螞蟻寶寶、協助築巢、蒐集食物、保衛家園等。

提到蟻后,英文queen ant,聽起來就是領導者,地位較高,像是整個蟻巢的主人;而工蟻聽起來就是地位較低的「勞動階層」。香港大學生物科學學院助理教授管納德(Benoit Guénard)卻指,其實並非如此。在螞蟻群落中,並不是由蟻后統治整個群落,工蟻也並非聽令於誰的指引,牠們之間並沒有從屬關係;有的只是分工合作,一些個體負責生殖,一些個體負責照顧幼體,也有些負責尋找食物等,故不能把人類社會中「統治」的概念搬到螞蟻群落中。「或者可以把螞蟻群落這一個整體作為一個生物看待,有些個體充當手腳,有些個體充當消化系統,有些個體充當生殖器官,牠們是『命運共同體』,為整體服務。」因此也有人會形容,這些真社會性動物的群落為「超個體」(superorganism)。

文:唐可怡

編輯:王翠麗

facebook @明報副刊

電郵:feature@mingpao.com

RELATED